Cuantas galaxias se estima que hay en el universo

La mayor galaxia

¿Alguna vez ha mirado al cielo nocturno y se ha preguntado cuántas estrellas hay en el espacio? Esta pregunta ha fascinado a científicos, filósofos, músicos y soñadores de todos los tiempos.

Si mira al cielo en una noche clara, lejos del resplandor de las luces de la calle, podrá ver unos cuantos miles de estrellas individuales a simple vista. Con un modesto telescopio de aficionado se pueden ver millones de estrellas más. Las estrellas no están dispersas por el espacio, sino que están reunidas en grandes grupos conocidos como galaxias. El Sol pertenece a una galaxia llamada Vía Láctea. Los astrónomos calculan que sólo en la Vía Láctea hay unos 100.000 millones de estrellas. Fuera de ella, ¡también hay millones y millones de otras galaxias!

En 1995, una imagen del telescopio espacial Hubble (HST) sugirió que la formación de estrellas había alcanzado un pico hace aproximadamente siete mil millones de años. La imagen del Campo Profundo del Hubble fue tomada en longitudes de onda ópticas y ahora hay pruebas de que gran parte de la formación estelar temprana estaba oculta por gruesas nubes de polvo. Las nubes de polvo bloquean la visión de las estrellas y convierten su luz en radiación infrarroja, haciéndolas invisibles para el HST. Pero Herschel pudo asomarse a este Universo antes oculto en longitudes de onda infrarrojas, revelando muchas más estrellas de las que se habían visto antes.Ahora, Gaia se ha lanzado y está estudiando mil millones de estrellas en nuestra Vía Láctea. Gaia se basa en el legado de la misión Hipparchus, que determinó las posiciones de más de cien mil estrellas con gran precisión, y de más de un millón de estrellas con menor precisión.Gaia monitorizará cada una de sus mil millones de estrellas objetivo 70 veces durante su misión, registrando con precisión sus posiciones, distancias, movimientos y cambios de brillo. Gracias a misiones como ésta, estamos un paso más cerca de proporcionar una estimación más fiable a esa pregunta que se hace tan a menudo: “¿Cuántas estrellas hay en el Universo?”

¿Cuántas estrellas tiene la Vía Láctea?

Los astrónomos que utilizan los datos de los telescopios espaciales Hubble de la NASA/ESA y otros telescopios han realizado un censo preciso del número de galaxias en el Universo. El grupo llegó a la sorprendente conclusión de que hay al menos 10 veces más galaxias en el Universo observable de lo que se pensaba. Los resultados tienen claras implicaciones para nuestra comprensión de la formación de las galaxias y también ayudan a resolver una antigua paradoja astronómica: ¿por qué el cielo es oscuro por la noche?

Una de las cuestiones más fundamentales de la astronomía es saber cuántas galaxias contiene el Universo. Las imágenes del Campo Profundo del Hubble, captadas a mediados de la década de 1990, proporcionaron la primera visión real al respecto. Se descubrió una miríada de galaxias débiles y se estimó que el Universo observable contiene entre 100.000 y 200.000 millones de galaxias [1]. Ahora, un equipo internacional, dirigido por Christopher Conselice, de la Universidad de Nottingham (Reino Unido), ha demostrado que esta cifra es al menos diez veces inferior.

Conselice y su equipo llegaron a esta conclusión utilizando imágenes del espacio profundo del Hubble, datos de trabajos anteriores de su equipo y otros datos publicados [2]. Convirtieron minuciosamente las imágenes en 3D, con el fin de realizar mediciones precisas del número de galaxias en diferentes momentos de la historia del Universo. Además, utilizaron nuevos modelos matemáticos que les permitieron deducir la existencia de galaxias que la actual generación de telescopios no puede observar. Esto les llevó a la sorprendente constatación de que, para que las cifras cuadren, alrededor del 90% de las galaxias del Universo observable son en realidad demasiado débiles y están demasiado lejos para ser vistas… todavía.

Galaxia Alcyoneus

Sólo en los últimos años hemos podido estimar y comprender cuánto más hay en el universo. Los científicos utilizan telescopios como el Telescopio Espacial Hubble, en órbita terrestre, el Observatorio de Rayos X Chandra y el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral, con sede en la Tierra, para realizar estudios galácticos e identificar cuántas galaxias hay en una zona del cielo del tamaño de la cabeza de un alfiler sostenida a la distancia de un brazo. Contar galaxias es como jugar al juego cósmico de Dónde está Waldo. Los astrónomos tienen la tarea de contar todas las galaxias que pueden encontrar en esa pequeña porción de espacio y luego extrapolarlas a todo el cielo.

Esculpir una fracción del cielo e identificar todas las galaxias en ella a través del amplio espectro de longitudes de onda no es una tarea fácil. Hay que luchar contra el polvo y otras materias que pueden amortiguar la luz de una galaxia. Además, el Hubble y otros telescopios tardan mucho tiempo en tomar estas imágenes y unirlas. Sin duda, hay galaxias que ni siquiera podemos ver. Debido a que nuestro universo se está expandiendo, algunas galaxias extremadamente distantes y antiguas, que se formaron poco después del Big Bang, se alejan de nosotros más rápido que la velocidad de la luz. Es prácticamente imposible detectarlas con la tecnología actual.Hubble Goes Deep

Número de galaxias en el universo

Desde mediados de los años 90, la estimación de trabajo para el número de galaxias en el Universo ha sido de alrededor de 120 mil millones. Esta cifra se basó en gran medida en un estudio de 1996 denominado Campo Profundo del Hubble. Los investigadores apuntaron el telescopio espacial Hubble a una pequeña región del espacio durante un total de diez días para que las largas exposiciones revelaran objetos extremadamente débiles.

Esta visión abarcaba galaxias de hasta 12.000 millones de años luz, que vemos tal y como existían menos de dos mil millones de años después del Big Bang. Los astrofísicos contaron entonces las galaxias que se encontraban en ese estrecho campo de visión y extrapolaron el número a todo el cielo -bajo el supuesto de que se vería similar en todas las direcciones- para llegar a la cifra de 120.000 millones.

Sin embargo, no había suficientes galaxias en la imagen del Campo Profundo del Hubble para dar cuenta de la densidad de la materia distribuida en todo el Universo. La materia que faltaba tenía que estar en forma de galaxias demasiado débiles para ser vistas, como el gas y la materia oscura. “Siempre supimos que iba a haber más galaxias”, afirma el astrofísico Christopher Conselice, de la Universidad de Nottingham (Reino Unido). “Pero no sabíamos cuántas existían porque no podíamos obtener imágenes de ellas”.

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About the Author: Olivo Magno