Cuantos sistemas solares existen en el universo

Planetas del sistema solar

Los exoplanetas, o planetas en sistemas solares distintos del nuestro, a veces orbitan directamente entre la Tierra y su estrella anfitriona. Cuando el planeta orbita frente a su estrella, bloquea una pequeña cantidad de luz. Los científicos del CfA utilizan los telescopios espaciales TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) y Kepler, así como los telescopios robóticos terrestres del proyecto MEarth, para buscar huecos en la luz de las estrellas. Este método de “tránsito” para la búsqueda de planetas ha revelado miles de exoplanetas.

Durante el tránsito, la atmósfera del planeta absorbe una pequeña cantidad de luz estelar, lo que proporciona pistas sobre la composición química de la atmósfera. Un telescopio masivo y tecnológicamente avanzado es crucial para detectar la composición de la atmósfera de un planeta similar a la Tierra, incluyendo las sutiles firmas químicas que se espera que produzca la vida.

Gracias a los telescopios de nueva generación, como el proyectado Telescopio Gigante de Magallanes (GMT), nos estamos acercando a un punto en nuestras capacidades de observación que puede permitirnos hacer descubrimientos antes impensables. Uno de estos avances es la detección de vida en un planeta lejano, a años luz de la Tierra.

¿Cuántos planetas hay en el sistema solar?

Desde la antigüedad clásica, pasando por las primeras fábulas como el Somnium de Johannes Kepler (1634) o El hombre en la luna de Francis Godwin (1638), hasta las invasiones marcianas como la descrita por H. G. Wells, durante la mayor parte de nuestra historia hemos dado por sentado que los mundos más cercanos a la Tierra deben estar habitados. No había ninguna razón para pensar lo contrario, hasta que la ciencia empezó a encontrarlos. Para que un planeta sea habitable, tienen que darse varias circunstancias que no son especialmente abundantes. Hoy sabemos que no hay vida inteligente en la Luna, Venus y Marte, pero también sabemos que sólo en nuestra galaxia hay posiblemente miles de millones de planetas. Con la ciencia actual, ¿cuántos de ellos podrían parecerse a nuestro mundo e incluso albergar seres con los que podríamos comunicarnos?

En 1995, los astrónomos Michel Mayor y Didier Queloz detectaron el primer exoplaneta en una estrella similar al Sol, 51 Pegasi b (hoy llamado Dimidium). Tres años antes, Aleksander Wolszczan y Dale Frail habían descubierto los primeros planetas extrasolares confirmados, pero éstos orbitaban alrededor de un púlsar, por lo que no eran aptos para la vida. Y aunque con una temperatura superficial estimada de casi 1.000°C el planeta descubierto por Mayor y Queloz es también un infierno inhabitable, su descubrimiento lanzó la caza de posibles gemelos terrestres.

Cuántas estrellas hay en el universo

Nuestro sistema solar es sólo un sistema planetario específico: una estrella con planetas que orbitan a su alrededor. Nuestro sistema planetario es el único que se llama oficialmente “sistema solar”, pero los astrónomos han descubierto más de 3.200 estrellas más con planetas orbitando alrededor de ellas en nuestra galaxia. Éstos son los que hemos encontrado hasta ahora. Es probable que haya muchos más sistemas planetarios por ahí esperando a ser descubiertos.

Nuestro Sol es sólo una de las 200.000 millones de estrellas de nuestra galaxia. Eso da a los científicos muchos lugares para buscar exoplanetas, o planetas fuera de nuestro sistema solar. Pero nuestras capacidades sólo han progresado recientemente hasta el punto de que los astrónomos pueden encontrar esos planetas.

Incluso nuestras estrellas vecinas más cercanas están a billones de kilómetros de distancia. Y todas las estrellas son enormes y extremadamente brillantes en comparación con los planetas que las rodean. Esto significa que detectar un planeta cerca de una estrella lejana es como ver una luciérnaga junto a un faro brillante a kilómetros de distancia.

Descubrir un exoplaneta alrededor de una estrella lejana es como divisar una luciérnaga junto a un faro. La luz del faro es tan brillante que sería difícil detectar el parpadeo de una luciérnaga. Del mismo modo, todas las estrellas son más grandes y asombrosamente brillantes en comparación con los planetas que las orbitan.

Komento

Según Wikipedia , “La Vía Láctea contiene entre 200 y 400 mil millones de estrellas y al menos 100 mil millones de planetas”. Luego hablan de algunos objetos vagos que pueden o no contar como estrellas. Cada estrella tiene algo que la orbita, sobre todo rocas y polvo, así que digamos que una cuarta parte de ellas están en el “punto dulce” de poder albergar algo de la definición actual de “planeta”.

Eso es sólo la Vía Láctea. Hay miles de millones, posiblemente trillones de galaxias. Al telescopio espacial Hubble le gusta buscar zonas vacías del cielo hasta ahora inexploradas y ponerlas a cero, e inevitablemente ve nuevas galaxias cada vez que lo hace. La Vía Láctea tiene, al parecer, un tamaño medio, por lo que cada uno de esos pequeños puntos que sólo podemos ver con el Hubble tiene también algo del orden de medio billón de estrellas, una cuarta parte de las cuales tiene, casi con toda seguridad, algún planeta.

Una estimación baja para el universo extrapolado es de 10 a la 24ª potencia de sistemas solares con planetas, o 1.000.000.000.000.000.000, o un trillón de trillones. Suponiendo que nuestro sistema solar sea el típico, multiplique esto por ocho o nueve para el número total de planetas. Y como inevitablemente descubriremos que el universo es más grande de lo que imaginábamos, esperemos que ese número aumente.

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About the Author: Olivo Magno