Cuantos sistemas solares tiene el universo

Lista de sistemas planetarios

EXOPLANETASLos astrónomos estiman que hay aproximadamente un exoplaneta por estrella en nuestra galaxia. Por supuesto, algunas estrellas tienen muchos planetas: nuestro Sol tiene ocho. Y algunas estrellas no tienen ninguno. Pero si una estrella vive lo suficiente, la formación de planetas parece ser la regla, más que la excepción.

El contador de exoplanetas conocidos -en el momento de escribir este artículo- asciende a 4.108 mundos confirmados. Pero los astrónomos son sorprendentemente buenos a la hora de averiguar lo que no pueden ver. Saben que sus telescopios no son lo suficientemente potentes o precisos para ver los planetas más sigilosos: los que son muy pequeños, están muy lejos de sus estrellas o rodean estrellas muy lejanas a la Tierra. Y a la inversa, hay regiones del espacio en las que los astrónomos están bastante seguros de haber encontrado todos los planetas dentro de un determinado rango.

Combinando el conocimiento de lo que pueden ver -los exoplanetas conocidos- con el conocimiento de lo que no pueden ver -las partes del espacio que actualmente están más allá de nuestra capacidad de investigación- los astrónomos llegan a la aproximación de un planeta por estrella.

Escribe un breve informe sobre el sistema solar

El consenso actual entre los astrónomos es que debería haber al menos tantos planetas como estrellas. Hay 100.000 millones de galaxias en el universo, cada una de las cuales contiene unos mil millones de billones de estrellas. Con una cantidad tan estupenda de exoplanetas, deberían existir muchos otros mundos parecidos a la Tierra… quizás.

Erik Zackrisson, astrofísico de la Universidad de Uppsala (Suecia), hizo números con un modelo informático que simulaba la evolución del universo desde el Big Bang. Según él, y teniendo en cuenta nuestra comprensión actual del universo y las leyes de la física, debería haber 720 planetas en el universo. Son 7 seguidos de 20 ceros o 70 quintillones.

La mayoría de los planetas generados por el modelo de los investigadores son extremadamente diferentes de la Tierra. Por lo general, son más grandes, más viejos y es bastante improbable que alberguen vida debido a su órbita alrededor de sus estrellas madre.

Los científicos clasifican un exoplaneta -que es cualquier planeta fuera de nuestro sistema solar- como “potencialmente habitable” si orbita en la llamada “zona habitable” de una estrella, también conocida como la región de “Ricitos de Oro”. En esta órbita, la temperatura de la superficie es la adecuada, lo que permite el flujo de agua líquida.

Exoplaneta

Durante muchos años los científicos han estudiado nuestro propio sistema solar y la tecnología moderna les permite mirar cada vez más profundamente en el espacio. Sabiendo que el Sol es sólo una de los pocos miles de millones de estrellas de la Vía Láctea, me imagino que los científicos también empezaron a estudiar otros sistemas planetarios… al menos lo suficiente como para saber cuántos sistemas planetarios (como nuestro sistema solar) residen en nuestra galaxia.

Una buena pregunta, pero difícil de responder, ya que, como has dicho, sólo se podría dar una indicación. Sin embargo, hay alguna información disponible a partir del número de sistemas exoplanetarios encontrados “localmente”, según la página web de la NASA ¿Cuántos sistemas solares hay en nuestra galaxia?

Hasta ahora, los astrónomos han encontrado más de 500 sistemas solares y cada año descubren otros nuevos. Teniendo en cuenta cuántos han encontrado en nuestra propia vecindad de la Vía Láctea, los científicos estiman que puede haber decenas de miles de millones de sistemas solares en nuestra galaxia, quizás incluso hasta 100.000 millones.

“Este estudio estadístico nos dice que los planetas alrededor de las estrellas son la regla, más que la excepción”, dijo el autor principal del estudio, Arnaud Cassan, del Instituto de Astrofísica de París. “A partir de ahora, deberíamos ver nuestra galaxia poblada no sólo de miles de millones de estrellas brillantes, sino imaginarlas rodeadas de otros tantos mundos extrasolares ocultos”.

El espacio del universo

¿Alguna vez ha mirado al cielo nocturno y se ha preguntado cuántas estrellas hay en el espacio? Esta pregunta ha fascinado a científicos, filósofos, músicos y soñadores de todos los tiempos.

Si mira al cielo en una noche clara, lejos del resplandor de las luces de la calle, podrá ver unos cuantos miles de estrellas individuales a simple vista. Con un modesto telescopio de aficionado se pueden ver millones más. Las estrellas no están dispersas por el espacio, sino que están reunidas en grandes grupos conocidos como galaxias. El Sol pertenece a una galaxia llamada Vía Láctea. Los astrónomos calculan que sólo en la Vía Láctea hay unos 100.000 millones de estrellas. Fuera de ella, ¡también hay millones y millones de otras galaxias!

En 1995, una imagen del telescopio espacial Hubble (HST) sugirió que la formación de estrellas había alcanzado un pico hace aproximadamente siete mil millones de años. La imagen del Campo Profundo del Hubble fue tomada en longitudes de onda ópticas y ahora hay pruebas de que gran parte de la formación estelar temprana estaba oculta por gruesas nubes de polvo. Las nubes de polvo bloquean la visión de las estrellas y convierten su luz en radiación infrarroja, haciéndolas invisibles para el HST. Pero Herschel pudo asomarse a este Universo antes oculto en longitudes de onda infrarrojas, revelando muchas más estrellas de las que se habían visto antes.Pronto se lanzará Gaia, que estudiará mil millones de estrellas en nuestra Vía Láctea. Se basará en el legado de la misión Hipparchus, que determinó las posiciones de más de cien mil estrellas con gran precisión, y de más de un millón de estrellas con menor precisión.Gaia monitorizará cada una de sus mil millones de estrellas objetivo 70 veces durante un período de cinco años, registrando con precisión sus posiciones, distancias, movimientos y cambios de brillo. Gracias a misiones como ésta, estamos un paso más cerca de proporcionar una estimación más fiable a esa pregunta que se hace tan a menudo: “¿Cuántas estrellas hay en el Universo?”

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About the Author: Olivo Magno